La película está dividida en tres partes. Cada una tiene a uno de los personajes principales como protagonista. Las tres partes son una la continuación de la otra en el tiempo.

Bonaventura Alberni es un excelente calderero. Como todo buen artesano es sensible a la materia que trabaja y orgulloso de su propia habilidad. A Bonaventura, además, como a muchísimos barceloneses de la época, le gusta el juego. Los precios de las casas y de los talleres empiezan a ser objeto de especulación: Bonaventura es deshauciado. Intenta pedir ayuda a su hermana Mariana, pero el marido de ésta acaba de morir dejándolo todo a su hijo. Mariana se va a quedar en la miseria. Bonaventura intenta entonces pedir un préstamo a Vicenç, un rico comerciante su vecino. Vicenç le recuerda que ya ha acumulado muchas deudas.

Bonaventura cree tener finalmente la idea que le va a solucionar el problema: a su vez, deshaucia una anciana, inquilina de una casa que el piensa poder reclamar como herencia de un tío desaparecido hace años. Sin embargo, aún con las dificultades de la guerra de Sucesión al trono de España que ya ha incendiado la península, las noticias vuelan…

Mariana, joven viuda de un buen curtidor, se ve arrojada a la miseria por la decisión del marido de dejar toda la herencia al hijo. Esto significa, entre otras cosas, que la madre tiene que pagar el alquiler de la casa donde vive a su propio hijo o abandonarla. Como tantas mujeres de la época en su misma situación, se ve entonces obligada a trabajar de criada en una taberna. Ante las dificultades, acaba por prostituirse. La Guerra de Sucesión se acerca a la ciudad. Barcelona, guardada por las tropas de Felipe V, el pretendiente Borbón, es asediada por los soldados de Carlos III, el pretendiente de la casa de Austria. Vicenç, ferviente partidario de este último, es enviado a prisión. La ciudad es conquistada, con los daños colaterales consecuentes, y Carlos III establece su corte en ella. Barcelona vuelve a la normalidad.

Marianna, después de tantas pruebas, es ahora una mujer fuerte y ambiciosa. Tiene un plan. Cuando Antón, su joven enamorado, le propone el matrimonio, Mariana, aunque también le quiere, pide un tiempo para pensárselo y desaparece.

Vicenç Duran es el prototipo de aquella burguesía emergente que tanto ha marcado después la vida de Barcelona y de otras ciudades españolas. Después de la toma de Barcelona por parte de Carlos III, sus negocios florecen. Obliga su antiguo asociado Joan Kies a la bancarrota y obtiene su palacio. Además mantiene su amante… Mariana en un bonito apartamento.

Con la protección del Rey, organiza una sociedad para obtener el monopolio del tabaco. Su mujer, sin embargo, descubre su relación con Mariana y le obliga a abandonarla bajo la amenaza de hacer un escándalo público que perjudicaría mucho sus negocios. Vicenç cede, pero se ha encaprichado de Mariana y la intenta volver a ver. Mariana vive ahora con su hermano Bonaventura y le recibe muy friamente. La guerra se acerca de nuevo. Vicenç obtiene el monopolio del tabaco, pero Carlos III es obligado a abandonar Barcelona. De nuevo la ciudad es asediada, esta vez por la tropas de Felipe V. Toda la población es mobilizada para resistir, pero la superioridad de las fuerzas borbónicas es aplastante. Vicenç es ahora coronel de la milicia ciudadana: sabe que el fin se acerca y quiere volver a ver a Mariana por última vez.

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